La primera mención de un producto llamado bitcoin fue en agosto de 2008 cuando dos programadores que usaban los nombres Satoshi Nakamoto y Martti Malmi registraron un nuevo dominio, bitcoin.org. En octubre del mismo año, Nakamoto publicó un documento, llamado white paper, titulado «Bitcoin: un sistema de efectivo electrónico de igual a igual». En los meses anteriores, Nakamoto y un grupo de investigadores voluntarios habían propuesto diferentes versiones del concepto en foros e hilos de correo electrónico.

Este documento establece los principios de Bitcoin, un sistema de pago electrónico que eliminaría la necesidad de cualquier autoridad central al tiempo que garantiza transacciones seguras y verificables. En resumen, el documento describía una nueva forma de moneda, una que permitía pagos sin confianza en la web, es decir, requieren una cantidad mínima o incluso ninguna confianza entre las partes.

En otras palabras, el sistema permitió que dos usuarios que no se conocían o no confiaban entre sí intercambiaran dinero de la misma manera que podían pasar efectivo de un lado a otro. El sistema también permitió a los usuarios confirmar mensajes, transacciones y datos utilizando una herramienta llamada encriptación de clave pública, eliminando la necesidad de revelar sus identidades a socios de transacciones o terceros. El seudonimato, en este caso, fue un subproducto, pero no una característica principal.

En enero de 2009, se produjo la primera transacción de moneda bitcoin entre dos computadoras propiedad de Nakamoto y el difunto Hal Finney, un desarrollador y un entusiasta de las criptomonedas.

Hasta el día de hoy, nadie sabe quién es realmente Satoshi Nakamoto. Incluso un hombre llamado Dorian Nakamoto fue nombrado erróneamente como el creador de Bitcoin por un reportero de Newsweek en 2014.

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Entendiendo el Bitcoin.

Los bitcoins no se imprimen, como dólares o euros; son producidos por computadoras de todo el mundo utilizando software libre y guardados electrónicamente en programas llamados billeteras. La unidad más pequeña de un bitcoin se llama satoshi. Es la centésima parte de un bitcoin (0,00000001). Esto permite realizar microtransacciones que el dinero electrónico tradicional no puede realizar.

Bitcoin, a menudo abreviado por el símbolo de cotización BTC, fue el primer ejemplo de lo que ahora llamamos criptomoneda. Las criptomonedas son una clase de activos en crecimiento que comparte algunas características con las monedas tradicionales, excepto que son puramente digitales, y la verificación de la creación y propiedad se basa en la criptografía.

Generalmente, el término «bitcoin» tiene dos posibles interpretaciones. Está el token de bitcoin, que se refiere a las claves de una unidad de la moneda digital que los usuarios poseen y comercian. Un token de bitcoin se guarda en una billetera de bitcoin que se identifica mediante una cadena de números y letras como «1A1zP1eP5QGefi2DMPTfTL5SLmv7DivfNa». Cuando alguien quiera enviarle bitcoins, esa persona lo enviará a su dirección particular de billetera pública, y usted accederá a él a través de sus claves privadas.

Luego está el protocolo Bitcoin, un libro mayor distribuido que mantiene los saldos de todas las transacciones de tokens. Estos libros de contabilidad son archivos masivos almacenados en miles de computadoras en todo el mundo. La red registra cada transacción en estos libros y luego los propaga a todos los demás libros de la red. Una vez que todas las redes están de acuerdo en que han registrado toda la información correcta, incluidos los datos adicionales agregados a una transacción que permite que la red almacene datos de manera inmutable, la red confirma la transacción de forma permanente.

Bitcoin se puede usar para pagar cosas electrónicamente, si ambas partes están dispuestas. En ese sentido, es como dólares, euros o yenes convencionales, que también pueden negociarse digitalmente utilizando libros de contabilidad propiedad de bancos centralizados. Sin embargo, a diferencia de los servicios de pago como PayPal o tarjetas de crédito, una vez que envía un bitcoin, la transacción es irreversible: no se puede recuperar.

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Dicho esto, bitcoin no depende de un sistema bancario centralizado. Debido a que cada nodo de la red es propiedad de una entidad privada, toda la red es responsable de mantener la precisión del libro mayor. Cuando envía un bitcoin, o una fracción de bitcoin, a otra persona, toda la red participa.

Este proceso se llama descentralización, una de las características más importantes de la red Bitcoin. Ninguna institución controla la red bitcoin. El protocolo es mantenido por un grupo de codificadores voluntarios y administrado por una red abierta de computadoras dedicadas en todo el mundo.

Dado que no hay un validador central en esta red, los usuarios no necesitan identificarse cuando envían bitcoins a otros. Cuando un remitente inicia una transacción, el protocolo verifica todas las transacciones anteriores para confirmar que el remitente tiene los bitcoins necesarios y la autoridad para enviarlos. Dicho de otra manera, los usuarios de bitcoin teóricamente operan en semi-anonimato y la red es auto-policial, asegurando que los malos actores no puedan ser recompensados.

Bitcoin también es pseudoanónimo. En la práctica, cada usuario es identificado por la dirección de su billetera, que puede usarse para rastrear transacciones. La aplicación de la ley también ha desarrollado métodos para identificar a los usuarios si es necesario. La ley exige que la mayoría de los intercambios realicen controles de identidad de sus clientes antes de que se les permita comprar o vender bitcoins. Esto significa que una dirección de billetera asignada por intercambio probablemente esté conectada a un usuario en particular. Sin embargo, las carteras de criptomonedas no se limitan a intercambios u otros servicios en línea, y una cartera generada por un usuario anónimo en una sola computadora es bastante difícil de rastrear. Además, cada transacción en la red es completamente transparente, un hecho que preocupa a algunos defensores de la privacidad. En última instancia, rastrear una transacción de bitcoin a una persona específica es difícil pero no imposible, y cualquier declaración que describa el «anonimato» de bitcoin es inexacta.

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Dado que la red es transparente, el progreso de una transacción en particular es visible para todos. Una vez que se confirma esa transacción, no se puede revertir. Esto significa que cualquier transacción en la red bitcoin no puede ser alterada, lo que la hace inmune a los piratas informáticos. La mayoría de los hacks de bitcoins ocurren en el nivel de la billetera, y los piratas informáticos roban las claves de los montones de bitcoins en lugar de afectar el protocolo de Bitcoin en sí.

Otro atributo de bitcoin que elimina la necesidad de bancos centrales es que su suministro está estrictamente controlado por el algoritmo subyacente. Con las monedas fiduciarias (dólares, euros, yenes, etc.), los bancos centrales pueden emitir tantas unidades monetarias como quieran y pueden intentar manipular el valor de una moneda en relación con otras. Los tenedores de la moneda, especialmente los ciudadanos con pocas alternativas, soportan el costo.

Con bitcoin, una pequeña cantidad de monedas nuevas se filtran cada hora, y continuará haciéndolo a un ritmo decreciente hasta que se alcance un máximo de 21 millones. Esto hace que Bitcoin sea más atractivo como activo: en teoría, si la demanda crece y la oferta sigue siendo la misma, el valor aumentará.

En general, el valor de bitcoin ha aumentado enormemente desde su inicio, alcanzando un máximo en diciembre de 2017 a un precio de $ 19,783.06 (en dólares estadounidenses). El 20 febrero de 2021, el precio subió brevemente por encima de esa marca a $ 59,850.11. El precio real de un activo descentralizado como bitcoin no está estrictamente definido. Los diferentes servicios e intercambios pueden cotizar diferentes precios para bitcoin en un momento dado, debido a las discrepancias en la liquidez de los activos, el deslizamiento y otros factores. CoinDesk utiliza su propio Índice de precios de Bitcoin (BPI), que representa un promedio de los precios de Bitcoin en los principales intercambios mundiales.

Aproximadamente cada cuatro años, la cantidad de bitcoins que los mineros pueden ganar en la red se reducirá a la mitad, lo que podría aumentar el precio del activo. Tal evento se llama reducción a la mitad de bitcoin (bitcoin  halving) ,el más reciente ocurrió en mayo de 2020.